LeBron James, Russell Westbrook y la tumultuosa temporada de Los Angeles Lakers en sus propias palabras

Los nuevos Los Angeles Lakers generalmente van a la oficina del segundo piso de la propietaria Jeanie Buss con vista al piso de práctica en las instalaciones de entrenamiento del equipo. Y por una buena razón: en un aparador especialmente diseñado debajo de una amplia ventana, se sientan 11 trofeos de Larry O’Brien, las piezas centrales del edificio y las fuentes de motivación constante, a la vista de las canchas.

A fines de agosto, poco después de que los Lakers lo adquirieran en un intercambio exitoso con los Washington Wizards, Russell Westbrook se convirtió en la última de una larga lista de estrellas en hacer su primer viaje en el interior.

“Estoy tan feliz de que estés aquí”, le dijo Buss al Jugador Más Valioso de 2017 en un momento que fue capturado para el programa de televisión por cable “Backstage: Lakers on Spectrum SportsNet”.

Mientras se lanza a lo que debe ser un discurso demasiado familiar, Buss le cuenta a Westbrook sobre su padre, el difunto propietario Jerry Buss

“Mi padre compró el equipo en 1979, y su primer año como propietario del equipo fue el año de novato de Magic [Johnson] y ganaron un campeonato ese primer año. Y su objetivo al comprar a los Lakers era superar algún día a los Boston Celtics. Así que Ahora estoy empatado con 17 títulos…”

“Sabemos lo que tenemos que hacer entonces”, dijo Westbrook.

“Estamos un poco obsesionados con los 18”, dijo el gerente general de los Lakers, Rob Pelinka, quien llevó a Westbrook a ver a Buss.

Ese día y esos sentimientos son un recuerdo borroso mientras los Lakers llegan cojeando a la línea de meta de la temporada regular con un récord de 31-45 y un undécimo lugar en la Conferencia Oeste, tratando de abrirse camino hacia el último lugar del torneo de play-in. Pero es un recordatorio de que este era un equipo que los niveles más altos de la organización creían que era digno de un campeonato.

Los sueños de la temporada y su espíritu se han vaciado en un largo camino de decepción, descontento y mala suerte para los Lakers 2021-22. Así es como se desarrolló, en las propias palabras de los jugadores, los entrenadores y la gerencia:

4 de agosto: LeBron James tuitea sobre los movimientos de temporada baja de los Lakers

“Sigan hablando de mi escuadrón, las edades de nuestro personal, la forma en que juega, se mantiene lesionado, se nos ha pasado el tiempo en esta liga, etc., etc. ¡¡¡Háganme un favor POR FAVOR!!! ¡Mantén esa misma ENERGÍA narrativa cuando comience! Eso es todo lo que pido”.

10 de agosto: conferencia de prensa introductoria de Westbrook

Pelinka: “Cuando se presenta una oportunidad como esa, eres reflexivo, la analizas, miras los pros y los contras y tomas una decisión. Eso es lo que los líderes tienen la tarea de hacer”.

  • Con esta declaración, Pelinka dejó en claro que cambiar por Westbrook era su decisión y se adueñó de ello. Ramona Shelburne, de ESPN, informó que James y Westbrook habían estado hablando de jugar juntos durante semanas. Pelinka había preparado el marco de un intercambio para adquirir a Buddy Hield, de los Sacramento Kings, pero cambió de rumbo el día del draft cuando Westbrook le pidió a los Washington Wizards que lo cambiaran a los Lakers.
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El entrenador de los Lakers, Frank Vogel: “Vamos a ser un equipo rompedor rápido extremadamente dinámico y podemos jugar contra los tres muchachos de muchas maneras. Creo que tenemos una oportunidad real este año de hacer algo especial… Motivación para nosotros es ese trofeo, no para lo que diga la gente”.

  • Vogel estaba rechazando el concepto de que los Lakers, que habían creado el roster más veterano de la liga después de adquirir a seis jugadores de 30 años, cuatro de ellos mayores de 34, no podían competir. Se ha demostrado que tiene razón sobre el rompimiento del ayuno; los Lakers han pasado del puesto 21 en ritmo la temporada pasada al séptimo este año. Pero ha venido junto con una caída desastrosa de la defensa No. 1 la temporada pasada a la No. 23 este año.

Westbrook: “Poder estar con mis hijos todo el tiempo, poder ver a mi mamá, a mi papá y a mi esposa todo el tiempo, para mí es lo mejor que puedes pedir. No tener que viajar con ellos a todas partes es una bendición para mi.”

  • La familia fue un factor importante para Westbrook desde el primer día cuando llegó a Los Ángeles, y fue una razón subestimada por su deseo de venir a jugar para los Lakers. Las dos temporadas anteriores, cuando jugó en Houston y Washington, sintió la tensión de no tener a su esposa y sus tres hijos pequeños a su alrededor a tiempo completo. En los tiempos oscuros que se avecinaban en medio de las inmensas críticas a su obra, Westbrook a menudo se apoyaba en estar con su familia, no en su actuación, como la fuente de su felicidad.

27 de septiembre: inicio del campo de entrenamiento de los Lakers

Antes de que comenzara la práctica, Pelinka habló con el equipo, que luego se mostró en “Backstage: Lakers”.

Pelinka al equipo: “Se podría decir que esta sala tiene el mayor talento de baloncesto reunido en un equipo en la historia reciente. Se podría decir eso. Pero sin la mentalidad adecuada como equipo, eso equivale a una mie…”.

James a los medios: “Fue emocionante ayudar a armar este equipo este verano. Comprender lo que sentí y todos sentimos nos convertiría en un equipo aspirante al título… Veo suficiente baloncesto para saber lo que tengo que hacer para ayudar al club de béisbol dependiendo de las adquisiciones que hagamos por año, así que estoy muy mentalizado sobre lo que necesito hacer para que nuestro equipo sea tan bueno como podamos ser y ser la contraparte de lo que Russ trae a la mesa… Siempre lo descubro”.

  • La confianza en las posibilidades de campeonato de los Lakers se mantuvo muy alta dentro de la organización. En particular, James respaldó los informes sobre su papel en el montaje del roster, asumiendo las decisiones y, en particular, el intercambio de Westbrook.

22 de octubre: Drama en la banca

Durante un tiempo muerto en una eventual derrota por 10 puntos ante los Phoenix Suns, Anthony Davis se acercó a Dwight Howard en el banco. Hablaron y Howard se puso de pie para confrontar a Davis, quien agarró el brazo de Howard. Fueron separados por compañeros de equipo cuando Davis señaló y le gritó a Howard.

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Howard: “Estamos bien. Lo aplastamos. Es mi hermano”.

Davis: “Lo dejamos en el vestuario en el medio tiempo”.

  • Los problemas de los jugadores surgieron de un problema de cobertura defensiva, las primeras señales muy públicas de más problemas internos por venir. Así fue esto: Los Lakers comenzaron 0-2 con ambas derrotas en casa por primera vez en la historia del equipo.

Noviembre: las historias sobre la temporada baja de los Lakers comienzan a filtrarse

El escolta de los Portland Trail Blazers, Damian Lillard, el 3 de noviembre: “[James] me pintó la imagen de que si me iba, la situación podría verse así. No me dijo que viniera a Los Ángeles, y no lo hizo. No me digas nada que no supiera ya, aparte de cómo se vería”.

El escolta de los Chicago Bulls, Alex Caruso, el 9 de noviembre: “Esencialmente recibimos esa oferta [de los Chicago Bulls por cuatro años y $37 millones], volvimos a Los Ángeles, les preguntamos si podían hacer lo mismo, dijeron que no. Pedimos algo más que era un poco menos, dijeron que no. Así que dije: ‘Está bien, si eso es lo que se trata, estoy listo para ir a Chicago y comenzar el próximo capítulo'”.

  • Pelinka se refirió a la partida de Caruso en septiembre: “Alex estuvo tremendo aquí, es un jugador de campeonato y siempre estaremos agradecidos por sus contribuciones y su crecimiento. Tuvo opciones y eligió otro equipo”.

El escolta de los Bulls, DeMar DeRozan, el 15 de noviembre: “Sentí que ir a los Lakers era un trato hecho y que íbamos a resolverlo. Iba a volver a casa. El lado comercial de las cosas simplemente no funcionó”.

  • Lillard y DeRozan hablaron con Yahoo, y Caruso contó su historia en el podcast de JJ Redick, “The Old Man and the Three”. Las entrevistas y revelaciones se sucedieron rápidamente, ya que los Lakers tuvieron un comienzo decepcionante de 9-10 y Westbrook estaba luchando, mientras que los Bulls con Caruso y DeRozan tuvieron un comienzo de 10-4.
  • Lillard y DeRozan hablaron sobre cómo James era su punto de contacto, cada reunión con él en su casa en Brentwood, California, subrayando el papel de James en los movimientos de temporada baja de los Lakers. Los San Antonio Spurs y el agente de DeRozan, Aaron Goodwin, habían llegado a un acuerdo funcional de firma e intercambio que habría llevado a DeRozan a Los Ángeles, pero Shelburne de ESPN informó más tarde que un posible punto conflictivo era que los Lakers no querían garantizar un tercer año para DeRozan, de 32 años. No importó, ya que los Lakers optaron por el canje de Westbrook y DeRozan obtuvo tres años y $82 millones garantizados de Chicago.
  • Caruso indicó que la oferta inicial de los Lakers era de dos años y $15 millones. El equipo se centró en volver a firmar a Talen Horton-Tucker por tres años y $31 millones, y se negó a firmar a Caruso por menos por año. Tenían los derechos de ambos jugadores y podrían haber firmado a ambos, pero las preocupaciones por los impuestos de lujo probablemente jugaron un papel en la elección de uno.
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